Sunday, October 20, 2019

徵稅濟貧:經濟學家的解釋

本文內容取自路透社記者Howard Schneider的採訪報導:Warren and Sanders want wealth tax

美國最富有的400個家庭所擁有的財富合在一起,1982年占全民財富的1%,到2018年這比率已增加到3.5%($3兆/trillion),這是加州大學伯克利分校的兩名經濟學家,Saez和Zucman估算出來的。

照說錢越多繳稅越多,但這没有在稅務局反映出來,因為這些富有家庭的“收入”水平並不特別地高,他們每年增長的財富大多留在股市、房地產、或投資在其它地方,來繼續增長價值。我們都知道,一棟房屋如果不賣,房主是不必為其增長的價值而繳稅的。

問題在於,這就造成了在美國越富有、繳稅就越少的情形,不公平。今年有兩位比較激進的民主黨總統競選人,提出非常類似的向富人徵稅的政綱,以解決美國社會窮富兩極分化越來越嚴重的問題。但是民眾必須贊成才會選他們,目前來看,令富人繳稅的主意似乎並不太受歡迎,擔心他們會搬走吧。

為此記者訪談了這兩位經濟學家,請他們作詳細解釋,因為他倆是審閲這政綱的人。為解決貧富懸殊,令富人多繳些稅是社會財富重新分配的辦法之一,好過到了民不聊生的地步,民眾起來搞暴力革命。徵收來的稅款用來補助大學生的學費,或者改善民眾的醫療保健服務。

Warren參議員提出對家產超過$5000萬的家庭,按照他們超過的部分每年徵收2%的財產稅,而對家產超過$10億的家庭,超過部分徵收3%的稅。Sanders參議員提出對家庭產業超過$3200萬的部分開始徵收1%的稅,而超過$5000萬的部分稅率是2%,超過$2.5億的部分稅率更高,…到100億以上就要徵收8%了。按照這個方案徵稅,最富裕的0.1%人口在10年內要納稅$43.5億美元。

據我看,這沒什麼不合理。美國一般的小康家庭每年不是要為自己的房產估值繳納稅款嗎?我住的地方每年徵收房價的1%,這錢用來支持住區內的中小學校辦學費用和圖書館等等。但凡買得起房屋的,即使需要信用借貸,大多還可以應付這筆稅錢。根據Saez和Zucman的估算,如此徵稅,國家今年至少可以增加$2200億的稅收。

Saez和Zucman指出,向富人徵稅,讓投資家Buffett,或亞馬遜創建人Bazos這樣的首富,可以像中間階級一樣來繳稅,政府把稅款直接用在基礎建設和公益事業上,效力會很大。如果Bazos在1982年就按Warren的方案繳稅,他現在的財富就是$860億美元,而不是$1600億。

有十幾個歐洲國家曾經徵收富人稅,可後來大多廢除了這個做法,法國是2017年最後一個廢除的。原因是好幾千個百萬富翁都搬家,住在鄰近低稅率的國家就可以避開繳稅了嘛。

Saez和Zucman說,美國和他們不同的地方,在於被徵稅的門欄設得很高,一般的富人都無法達到。而且,歐洲各國的稅率不同,容易搬遷,不像美國的聯邦稅務制度,要求所有公民無論住在哪裡都要繳稅。

Friday, October 18, 2019

比較:新移民的車行服務

去年我的一部小麵包車在路上拋錨了,警示燈亮起,報告引擎溫度太高。還好已經快到目的地了,我發現等紅燈1分鐘時,溫度指示就降下來一半,而我稍踩油門,溫度就立即指到100%的最高點。

慢慢進入停車場,停好車。在手機上搜索附近的修理服務站,發現街對面就是一家AAA會員的服務站,而我先生剛好把他的AAA會員卡轉到我名下。喜出望外,立刻把車子轉過街口,進去要求檢查。

檢查結果發現發動機的冷卻水泵漏了,要換那個水泵就必須同時拆換幾條重要的傳送帶,估價高達$1327美元。這車本身不值多少,要花這麼多錢修,不划算。

不如把車送去“退休”:加州有個計劃,每輛車每兩年就要查一下排放氣體的煙霧,不合格就不發給你車輛登記牌。我這車有個燃油指示燈總是亮的,說不定是因為氣體排放不合格,而不合格才可以“退休”。為了環保的緣故,政府出$1000買回“退休”車輛,條件是你必須能夠把車子開到他們的回收站,不可以拖去。

好吧,就地檢查一下煙霧排放指標--AAA的服務費昂貴,檢查這東西花了$67美元。檢查結果通過了--這車還不能退休,非得修好不可--但我們實在不願意花那麼多錢。

後來我們鄰居介紹了附近一家越南移民開的修車店,服務口碑不錯,我們決定把車從AAA的停車場拖去給他們估價--距離剛好5英里,AAA會員的服務項目包括了。Hung估價的結果是$550美元,連AAA的一半都不到,當然給他們修。

後來我仔細對照了兩家的估價,主要差價似乎是在於勞工費。AAA換水泵收勞工費$567美元,再換一個溫度表收勞工費$94.50(大概是解決那個不正確的指示燈問題),還有修那個冷卻系統,本來包括水泵是在一起的,卻另收$71.96,夠貴的。

人家Hung修車店總共收取的勞工費只有$304美元,註明換水泵冷卻系統和換同步傳送帶是一起做的(不是拆換兩次),所以降低了價格。至於換上去的那幾條皮帶和部件成本,沒有一件是超過$45的,水泵只有$62.95。

相比之下,AAA的水泵和同步傳送帶等等零件是打包賣給你的,價格$375.71。難道AAA換的零件是新的,所以昂貴,而Hung的是舊的?天知道。難道白人的修車店把拆卸下來的舊零件,不管能否再用都統統丟掉?而且我懷疑AAA另外有的收費是不必要的:比如換那個溫度表。

由於咱不懂修車,只好聽人家說什麼就算什麼。但我體會到這家越南移民的修車店是誠誠實實的。當然,我如果勤奮一些,或許可以從網上查到那些部件的價格,來比較一下,就知道修車店從轉賣零件賺錢了沒有。

AAA是個名聲還不錯的服務品牌,可是比不上Hung。或許移民來到美國,覺得做生意條件已經不錯了,吃用不缺,何必要從顧客身上謀取更多不合理的一成?人家終會發現,你的信譽就下降了。

受種族主義成見的影響,我曾經印象白人作生意的誠信度比較高,其實是未必的。我在加拿大13年沒有遇見過商業詐騙,來到美國不到一年就遇見一次。聽說美國的基督徒人口比率比較高,可在一般人際交往上是看不出更有愛心的。這幾年種族衝突明顯,更顯出美國的基督徒沒有走在向光明邁步的道路上。

或許白人應該多多學習移民的勤奮精神。

Wednesday, October 16, 2019

金錢能夠買友誼嗎?

很多時候,友誼不是買的,或者不必用錢換取:你遇到一個人,覺得可以交朋友,於是常常作出友好姿態。有些友好姿態會涉及金錢,甚至有時友誼難免要用金錢來考驗衡量。所以從某個角度看,說金錢能夠買到友誼也是不算錯的。

在路加福音16章1-13節,耶穌講了一個比喻,似乎正好說明了用金錢換取友誼不僅是可能的,還是聰明的做法。這裡有個工整的交叉對偶結構,把故事的重點放在中間,層層對稱地說明,主人所要誇獎的,光明的兒女都應該借鑒的,就是用金錢換取友誼很聰明。

A. 1 管家被告浪費主人的財物 -- 不忠心於主人,不善管財物
    B. 2 不能再當管家了 -- 問責
        C. 3-7 決定用主人的財物換取長遠的益處 -- 建立人際關係
            D. 主人誇獎這管家,比光明之子更精明 -- 借鑒
        C'. 9 要藉著財富結交朋友 -- 良好人際關係有永恆的價值
    B'. 10-12 誰會把真正的財富委託給你們?-- 問責
A'. 13 一個僕人不能服事兩個主 -- 或忠心於神、或服事財富

思考的問題:
  1. 這位主人為什麼誇獎這位對他不忠心的管家?
  2. 你從這個比喻學到什麼?
  3. 你作過管家嗎?你經管什麼?你的管理工作如何要求你有忠心?
  4. 你有金錢毀掉友誼的經歷,或選擇忠誠過於金錢的智慧功課嗎?請分享。

Sunday, October 13, 2019

計算自家的碳足跡

在美國環保局(EPA)的網站,有一網頁讓你可以估算出自己家的碳足跡。其實你搜索互聯網,這樣的網頁很多,你甚至可以把估算結果互相對照。

打入你住址的郵政編碼,以及你住家的人口,就可以開始計算了。你的生活主要有三個方面要留下碳足跡,就是二氧化碳的排放。

在家用能源消耗上:
  • 如果你使用煤氣,那你每月付$20美元,等於一年排放出2,688磅的二氧化碳。
  • 如果你使用電力燒飯、供暖、照明,那麼你平均每月(在綠色能源之外)耗電500度,就相當於一年排放了3,680磅的二氧化碳。
  • 如果你使用另外的燃油爐灶,根據你所用的燃油種類,每月10加侖等於一年要排放1500到2700磅的二氧化碳。
  • 你若能把你的冷氣控制調高2華氏度,你一個夏天可以少排放62磅二氧化碳。
  • 若你能把你的暖氣溫度調低2華氏度,你一個冬天可以少排放20磅二氧化碳。

  • 交通运输:
  • 如果你擁有車輛,那麼根據你的車輛燃油效率,你每駕駛5,000英里,至少要排放2,500磅的二氧化碳。
  • 假如你能夠減少駕駛里程,每減少10英里大約減少7磅的碳排放。
  • 定期維護每年能夠使車輛減少232磅的碳排放。
  • 如果你乘坐飛機,或航空郵寄貨物,每英里的飛機二氧化碳排放量是53磅。即使還有其他乘客和貨物運輸來分擔費用,這項暖房氣體的生成量仍然相當可觀!莫以為付得起機票和機場服務費就完事,累積的碳排放造成氣候變化,後果要落在我們子孫後代的身上。

  • 垃圾廢物:
  • 美國每人每年產生的垃圾平均排放692磅二氧化碳。
  • 假如你回收利用所有的塑料、玻璃、鋁和金屬罐、報紙雜誌,你每年垃圾的碳排放可以减少到400磅。

  • Let friends know what you're doing to reduce CO2 emissions!

    Friday, October 11, 2019

    增加聯結感的問候

    美國人見面打招呼愛問 how are you?常常翻成“你好嗎”?但實際的文化習俗是:問候的人並不真想知道對方好不好,回答的人心知肚明,即使情況很不好,也不會表示出來,只能機械地回答 I am fine。所以,有人建議不要再使用這種問候,免得浪費一個機會去作真正的溝通聯結。

    哈佛大學的研究人員發現,最有效的閒談搭話,是詢問上次搭話的內容,或根據你所知道的對方近況來問候。比如一人去了某地探親屬,你可以問他旅途過程如何。或某人的父母生病,你可以詢問近況。多關心就多問,對方能夠領會到你的聆聽、理解、贊同、和關注。

    有的人天生不善言辭,如果搭話問題提得好,也會讓人感到你的關注和趣味。下面是從事有意義談話的七個技巧:

    第一是使用ACT技巧來問侯,就是真誠(authenticity)、聯誼(connection)、品味(taste)。典型的問題是What’s your current state of mind? 意思詢問對方當下的情緒感受。或問What are you looking forward to this week? 就是想要知道對方最近有什麼期待。

    第二是超越老話題,不要問來問去只關心那一、兩件事—工作進展是否順利或孩子最近如何。除非你是員工的老闆或孩子的家長,對那樣的問題真有興趣,你最好說點別的,表現出對你個人比較重要的話題。

    第三是觀察和評論當下周圍環境。牆上掛的一幅藝術作品啦,某個你沒見過的古怪小玩意啦,桌子上的一張全家合影啦等等。有些觀察能夠讓你問出有思考深度的問題,比“你好嗎”有趣得多。

    第四是分享关于自己的一個實際新聞。“我剛收養了一隻小貓咪”,“我最近換了一份新的工作”,“我兒子昨天開始學習駕駛”,等等。你會發現很多人都有興趣聽別人的故事,特別是那些比較熟悉的同事或教會弟兄姐妹的故事。-- 聽別人的故事讓你知道下次見面提說什麼,而不只是How are you!

    第五,如果有其他人也在場,你要爭取先打招呼,不要等到別人說出你也想說的話,詢問了你本來想問的問題—諸如“你先生手術順利嗎”之類的問題—那你就失去機會。

    第六,你的肢體動作比言辭更重要。無論你說什麼,你的聲調和面部表情,你的眼神接觸,比你的話語表達出來的意思更多!在面對面交談的時候,眼睛不要看著桌椅或牆壁。在打電話的時候,你要面帶笑容—別以為別人看不見你,你的笑容會被對方聽出來。你說話的方式幫助人瞭解你!

    第七,轉入正題。閒聊幫助溝通,但閒聊幾句之後就要轉入正題,別浪費太多時間東拉西扯。你的正題討論才能夠展示出你的知識、貢獻、洞見、和信心。

    有些內向的人來到重要人物面前就不知說什麼好了,比如在電梯中意外遇到大老闆,或者你參加某會議忽然遇見市長。別緊張,你不必冒失發言。但你若有好的想法或問題提出來,別人會注意聽,並且瞭解贊同你,增加聯結。

    本文内容取自CNBC新闻网MakeIt专栏文章Stop Asking 'How Are You?'

    Tuesday, October 8, 2019

    信徒使命:應對氣候變化

    自從工業革命,由於人為的環境污染活動,溫室氣體的排放增加,全球氣候產生嚴重的升溫趨勢,新生代的許多生物種類即將進入大量滅絶時期。上帝創造的美好世界生態環境每天遭到破壞,基督徒需要立刻行動起來,修理和看守上帝的園子了。

    環境保護與社會公義有什麼關係?富人消費浪費多、碳排放多,氣候變化引起的自然災害讓許多地區成為無法居住,首先是窮人受難,他們無法隨意遷移。這是很不公平的。下面視頻介紹了這種不公義情形:


    下面是美國長老會(PCUSA)大使命網站列出的行動:
  • 接受PCUSA的7項氣候關注挑戰,決心在個人層面上行出對氣候變化的關注。伯克利大學提供了一個小小的簡單計算工具,讓你算出自己生活的碳排放足跡,提示你改善的方法。
  • 促請你教會的弟兄姐妹支持碳排放收費的政策立法。PCUSA的第223屆大會已經通過,決定支持加州的763號議案,用碳排放收取的資金補助每個加州居民。
  • 查看你自己住區的環境問題,參與關注。有個網站Scorecard專門提供全美國各州各社區所存在的環境污染問題資料。
  • 如果你藉著買股票基金投資在各種公司,就該接受自己作為股東的責任,看看自己所投資的公司有沒有違反你的價值觀--開賭場、造殺人武器、燒礦石燃料等等,都屬於破壞文化生存環境。
  • 考慮安裝太陽能電源板,至少開始學習別的教會是如何做的。
  • 投資在環保企業。PCUSA有個基金會,專門研討這個話題,影響和促進能源公司逐漸轉變為使用清潔與可持續能源—他們開列一個企業財團清單,建議投資者從這些企業撤資。
  • 投資給美國長老會的環境基金會。
  • 從環境基金會借低息貸款,進行空調、照明系統的節能改造,安裝太陽能板等等工程。
  • 投入美國長老會的環保與可持續生活(Sustainable Living & Earth Care Concerns)的各種倡導活動
  • 瞭解全球氣候改變在國際上對其它國家的衝擊,特別是對落後國家的衝擊。

  • PCUSA建議給會友的7項挑戰的內容列在下面,都是個人可以決定做的,你可以查看自己是否可以實施其中幾項:
    1. 出門步行/騎自行車,多搭乘公共交通車輛,儘量與人拼車駕駛,減少不必要的車程、避免乘坐飛機。
    2. 少吃或不吃肉類食品,可能的話自己種植蔬果作物。
    3. 植一棵樹,或資助重新造林的機構(比如Arbor Day Fundation)。
    4. 減少家用能源消耗:比如用發光二極管代替燈泡,加添房屋門窗的絶緣保溫層,晾乾洗淨的衣物而不使用烘乾機等等。
    5. 減少垃圾:儘量回收、堆肥、少買使用塑料和泡沫塑料一次性包裝的商品。
    6. 購買可再生能源(比如太陽能或風力或水力發電),鼓勵再生能源的發展,或購買“碳彌補”,確保所自己所消耗的能源是綠色再生能源,而不是傳統的礦石能源。下面視頻是有關“碳彌補”的說明。
    7. 與親友談論氣候變化問題和行動。
    其它的可行方案還包括:積極在地方、國家、國際平台上倡導減少碳足跡的行動,主持地球日星期天崇拜,成為關注地球的教會,尋找和參與社區內的環境公義小組,投資到支持環保的行業更新教會、學校、職場的能源消耗部件到高效的新發明創造。

    Sunday, October 6, 2019

    你也可以購買可再生能源!

    我家的供暖和燒飯用的爐灶都是天然氣,使用天然氣鍋爐比使用電鍋爐節省很多。但是與電力能源一樣,天然氣能源大概是來自礦石燃料,但也有可能是來自可再生(或稱可持續)能源--你作為終端用戶,大概不知道自己用的是什麼能源。

    美國環保部發行一種證書,保證持有者使用的是可再生能源,你可以購買。根據統計報告,隨著電力儲蓄技術的發展和生產費用下降,2018年的風力和太陽能供電達到美國全部電力的8%。

    我希望可再生能源的發展速度更快一些,幾年之內徹底取代傳統的碳排放能源。而你我可以在這方面作出貢獻,就是為自己所消耗的碳排放能源購買補償!下面是一個關於REC(可再生能源證書)的簡單說明。


    有一家非牟利組織Carbon Fund專以削減溫室氣體排放為己任。在它的網站提供你一個小小的估算工具,根據你的生活方式估算出你每年的碳排放噸數。在美國,每年人均碳排放量大約26噸半。當然,窮人的碳排放沒那麼多,很少乘坐飛機,甚至沒有車輛或沒有供暖的住房嘛。而富人的奢侈生活讓碳排放大增。

    根據估算結果,你可以購買以兆瓦小時為單位的可再生能源補償。假如你的生活水平剛好在人均線,那麼你一年可以買$240美元的補償;或者你住在一個小小的公寓裡,那你每年買$50美元的補償就好;你乘坐飛機,每1萬英里要排放4千多磅CO2,大概要買$18美元的補償等等。這錢可以用來植樹,或者用來建設發展可再生能源。

    我建議你行動起來,調查研究,做點什麼來促進環境保護,也就是參與貢獻植樹,或參與發展可再生能源。很多基督徒可能覺得這不是耶穌給我們的大使命內容,但是,你所居住的園子正在著火,你如果不參與救火,你的福音信息就只剩下死亡和滅絶了。你固然可以說你的盼望在於永恆,不在於世界,但這樣的福音只好和我們的後代一起滅亡,不必傳了。